Elena Alvarez-Buylla Roces

Presidente de la UCCS.
Programa Agricultura y Alimentacíon, Grupo de Maíz Transgénico de la UCCS.

La doctora María Elena Álvarez-Buylla ejerce uno de los liderazgos científicos más destacados en México en las áreas de genética molecular, desarrollo, ecología y evolución de las plantas, que combina con una actividad constante para coadyuvar a la conservación de la diversidad biológica y a la promoción de una ciencia comprometida con la equidad, la justicia y el beneficio social.

Ha hecho contribuciones primordiales con repercusión internacional en áreas teóricas, experimentales, y otras con base en su trabajo de campo, así como en torno a problemáticas socio-ambientales apremiantes.

Al término de sus estudios de licenciatura y de maestría en la Facultad de Ciencias de la Universidad Nacional Autónoma de México, fue distinguida con la medalla “Gabino Barreda” en ambos niveles.

En 1982 se tituló como licenciada en biología con tesis sobre el uso de los recursos vegetales en la zona de los Tuxtlas y en 1985 obtuvo el grado de maestría en ciencias con el estudio de la dinámica y genética de poblaciones de un árbol tropical en el contexto del mosaico de regeneración de la selva en la misma región.

En 1986 realizó su doctorado en la Universidad de California, en Berkeley. Su tesis presentada en 1992, Dynamics of Tropical Rain Forests: Models for Populations and Genes, combina enfoques demográficos y genéticos con un componente teórico importante en el estudio de la biología de poblaciones tropicales.

Más tarde realizó una estancia posdoctoral en genética molecular del desarrollo en la misma Universidad de California, en La Jolla, en donde inició proyectos de la genética molecular del desarrollo y el planteamiento de modelos de redes genéticas, publicando a su regreso a México el primer modelo dinámico de una red genética con base en datos experimentales, para explicar la diferenciación celular.

A partir de entonces, su grupo de investigación ha mantenido un liderazgo importante a nivel internacional en el uso de formalismos de sistemas complejos para entender como la información genética se mapea en los rasgos visibles de los seres vivos (fenotipo), y entender la evolución del desarrollo, así como la importancia del mismo en la evolución de los organismos vivos.

Ha sido invitada como profesor visitante a algunos de los Institutos de investigación en este área más prestigiosos del mundo y recientemente ha colaborado en la fundación del Centro de Ciencias de la Complejidad en la UNAM, en el cual forma parte de la Coordinación Académica.

En 1992 se incorporó al Instituto de Ecología en donde actualmente es investigadora titular “c” de tiempo completo y jefa del Departamento de Ecología Funcional. Desde 2001 tiene el nivel iii en el Sistema Nacional de Investigadores, y cuenta con el nivel máximo dentro del Programa de Primas al Desempeño del Personal Académico de Tiempo Completo.

Su notable trabajo de campo, teórico y experimental, ha cristalizado en modelos matemáticos dinámicos acerca del sistema de regeneración de selvas y los efectos de cosecha y probabilidad de extinción en especies útiles. Estos modelos han resultado instrumentales para la conservación y manejo de las selvas en el mundo, pero sobre todo en Latinoamérica.

Ha coadyuvado al conocimiento de la biodiversidad de las selvas mexicanas, por ejemplo, mediante su colaboración con el Instituto de Biología en el descubrimiento de más de 20 especies nuevas para la ciencia.

La doctora Álvarez-Buylla se ha vinculado a las problemáticas socio-ambientales también al estudiar la dispersión de transgenes en las razas y variedades locales del maíz en México y contribuir a la bioseguridad de este cereal que es fundamental en nuestro país.

También ha realizado investigaciones en la especie mexicana única, Lacandonia schismatica, que ha sido vértice de todos sus intereses científicos y útil para la preservación de las selvas tropicales, o en las relaciones filogenéticas y genética de poblaciones en pinos, con implicaciones en la conservación de bosques templados.

Su producción científica primaria cuenta con más de 155 productos entre los que podemos mencionar: 88 artículos internacionales indizados, dos libros, 12 capítulos de libros, 68 artículos y videos de divulgación científica, así como un programa de computación para estudios de poblaciones naturales y manejadas (utilizado por cientos de usuarios en todo el mundo).

El impacto de sus aportaciones a nivel nacional e internacional se refleja en las más de 3,000 citas a su trabajo y los reconocimientos recibidos por varios de sus artículos. Además ha hecho una extensa labor de difusión del conocimiento en entrevistas y artículos en medios diversos.

Ha sido invitada a impartir conferencias magistrales en 125 congresos y simposios nacionales e internacionales. Ha participado en labores editoriales, comisiones y comités científicos como organizadora. Esta destacada académica ha tenido una extraordinaria labor de apoyo al desarrollo de la ciencia en México y en el mundo a través de su participación activa y propositiva en comisiones y comités de evaluación de proyectos, y como editora asociada de revistas muy prestigiadas en su campo, y en la organización de diversos symposia, congresos y reuniones científicas.

En el ámbito de la docencia y la formación de recursos humanos, la doctora Álvarez-Buylla ha titulado a 17 estudiantes de licenciatura, y graduado a ocho de maestría y 14 de doctorado, e impartido 39 cursos de licenciatura y de posgrado. Asimismo, en su laboratorio se han desempeñado 13 investigadores posdoctorantes, cuatro investigadores asociados y cuatro técnicos académicos. Muchos de sus estudiantes y colaboradores han obtenido becas prestigiadas o son ya investigadores.

La preocupación de la doctora Álvarez-Buylla por promover una ciencia comprometida con la sociedad y el ambiente, se refleja en su participación en la delegación mexicana de Pugwash, organización para promover una ciencia crítica y antibélica. Es miembro fundador y coordinadora general desde 2008 de la Unión de Científicos Comprometidos con la Sociedad, que se encarga de elaborar expedientes críticos y difundir conocimiento científico, sin que medien intereses que no sean los de la ciencia misma, la responsabilidad ética y el compromiso socio-ambiental en temas nodales para México.

También ha participado en innumerables talleres de colaboración con comunidades y organizaciones indígenas y campesinas y de la sociedad civil, así como en asesorías en diversas instancias gubernamentales.

Su trabajo ha sido reconocido con 26 distinciones y becas, entre las que se encuentran: "Young Investigator Award" de la Sociedad de “American Naturalists”, Estados Unidos, 1994; Distinción Universidad Nacional para Jóvenes Académicos 1997; Premio de Investigación de la Academia Mexicana de Ciencias (Ciencias Naturales) 1999; Premio Ciudad Capital: “Heberto Castillo Martínez” del Instituto de Ciencia y Tecnología del Gobierno del Distrito Federal y recientemente recibió el Premio Universidad Nacional 2010 en el área de Investigación en Ciencias Naturales.